國際標竿 以產業需求驅動研究方向-美國產學合作研究中心計畫

       2017年路透社全世界TOP100創新大學的排名中,有49間學校來自美國,說明美國的大學在創新上的發展潛力優於其他國家。美國的大學在創新的部分之所以表現會如此優秀,除了其自身的研究能量外,美國國家科學基金會 (National Science Foundation, NSF) 也扮演了相當重要的角色。
 

       NSF在鼓勵大學進行創新研究的同時,也鼓勵研究人員針對產業界的需求進行研究,以期能透過創新來帶動就業與帶動經濟發展。NSF進行產學合作的計畫項目相當多,其中,產業大學合作研究中心計畫 (Industry University Cooperative Research Centers Program, IUCRC) 是NSF眾計畫中相當具有影響力的項目。
 

       IUCRC始於1973年,是一個設立於大學的產業聯盟 (industrial consortia),由會員企業提供財務支援、指導研究議題和分享成果,其宗旨是建立產業界、學術界和政府之前的長期合作關係,以透過會員會費贊助的方式針對「競爭前研究 (Pre-competitive Research) 」的項目進行產學合作研發,IUCRC此種廣泛將產業導向的次世代科學與工程研究和實務結合的做法,提供了大學和研究所學生一種創新的教育方式。
 

此外,值得一提的是IUCRC在組成產業聯盟的規定。IUCRC要求每個產業聯盟須有專精的領域,且聯盟是由分屬於不同學校的分中心 (Sites) 所組成,各分中心中的某一個會是此聯盟的主要中心 (Center),而NSF針對此產業聯盟的補助也都透過此中心進行。因在補助機制上若以單一學校來申請,NSF會有較高的會員金額門檻要求,因此目前IUCRC下的產業聯盟大多偏向以跨校方式進行合作。IUCRC至今已經成立超過140個聯合研究中心,且在IUCRC最多僅能申請三期的規定下,至今已有超過40個研究中心在NSF補助期滿後仍持續營運,顯示IUCRC的作法可有效培養研究中心自主經營的能力。



       除了組成產業聯盟外,產業諮詢委員會 (Industry Advisory Board, IAB) 是 IUCRC下各產業聯盟運作極具參考價值得一環。IAB是由企業會員、中心教師、評估專家和NSF人員所組成。IAB可以主導並決定IUCRC的計畫內容,包含:申請新的中心、下一期計畫的申請、中心底下由研究人員提出的研究案申請等,此制度顯示各產業聯盟的研究方向在IAB的制度下,能有效整合研究能量與企業期待。
 

       最後,根據IUCRC的規定,各聯合研究中心的營運經費主要有兩個來源,其一為NSF的補助,其二則是來自各中心所招募的企業會員費。值得注意的是,經費的來源不同也會影響其使用之用途。首先,NSF的補助僅限定使用於其中心辦公室的營運上,除了特殊情況外不可作為研究經費。其次,研究的經費需求主要是由企業所繳交的會員費支應。因此,為了使企業願意付費加入會員,IUCRC巧妙的利用了IAB的制度,企業除了每年繳交五萬美元給Center或Sites即可成為正式會員外,更重要的是可在IAB投票中可進而獲得投票權(每五萬元可獲一票,最多兩票)。在IAB能有效主導會員費投入之研究方向之下,企業確實將因此提高繳費成為正式會員的意願。
 

       然而,值得注意的是,NSF僅針對各聯合研究中心的年總會員費收入訂立門檻,但卻並未規定個別研究中心所收取的會員費上限,因此,只要在符合上述規定的收入門檻的情況下,各個研究中心可衡量其自身的競爭力來訂定不同的會員費。在此運作模式下,根據NSF官網上公布的2016年IUCRC報告書,2016年IUCRC計畫70個中心共獲得9,150萬美元的資金,其中有近60% 的經費來自於企業,NSF提供約18%,剩下則主要由州政府和美國聯邦政府的計畫提供。根據NSF的調查,2016年IUCRC各中心計畫的總價值超過13,000萬美金,並為企業省下4,330萬的支出。尤有甚者,根據北卡大學Denis O. Gray教授對IUCRC計畫的經濟影響的估算,NSF每投資一美元,即可產生69.4美元的效益,顯示NSF的投資報酬是相當可觀的。

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